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No es una recesión, es una «desaceleración económica global»

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Durante gran parte de los últimos meses ha sido casi imposible abrir las páginas de cualquier sección de negocios, u hojear cualquier artículo sobre eventos económicos actuales, sin encontrar la misma siniestra frase: desaceleración económica global.

La rapidez con que esta nueva palabra de moda se ha arrastrado hacia el centro de la conversación pública ofrece una ilustración sorprendente del estado de ánimo general en el mundo financiero en la actualidad, especialmente fuera de la economía relativamente animada de los Estados Unidos. Sea lo que se pueda decir sobre la superficialidad de la interpretación de Keynes por parte de los «espíritus animales» de las causas de los ciclos económicos, es difícil sacudir la impresión de que un pesimismo económico general e intangible ha sido una de las principales razones por las que la «desaceleración económica global» es una frase que a menudo se ha explicado y justificado solo de manera vaga, se ha adoptado tan fácilmente como la predicción por defecto para la perspectiva económica de 2019.

Sin embargo, el entusiasmo aparentemente instintivo de los expertos para adoptar la frase a veces ha dejado su verdadero significado e importancia poco explorado, dejando abiertas varias preguntas clave: ¿Qué es realmente la desaceleración económica global? ¿Cuáles son sus causas? ¿Y podría ser un precursor de la próxima crisis?

Lo primero que debe notarse sobre la nueva palabra de moda «desaceleración económica global» es que, al menos en la actualidad, es en su mayor parte una predicción de que los próximos meses traerán un crecimiento lento o estancado, en lugar de una afirmación de que estamos actualmente de vuelta en plena crisis de condiciones. Esto explica en parte la elección de un lenguaje más suave en su nombre: «ralentización» ciertamente tiene un timbre un tanto menos apocalíptico que «recesión» o «bloqueo».

Sin embargo, no es una coincidencia que las predicciones de una desaceleración más pronunciada hayan aumentado en los últimos meses, dada la notable tartamudez de la economía mundial desde fines de 2018. Incluso en la economía de los Estados Unidos, el gasto de los consumidores en diciembre de 2018 mostró su mayor caída desde 2009, con la caída de los ingresos personales por primera vez en tres años en enero, y la actividad de la fábrica tocando un mínimo de dos años en febrero. Todo esto contribuyó a una tasa de crecimiento anual pronosticada de solo el 0,5% para el primer trimestre de 2019, y un dólar moribundo desde el final de 2018. La perspectiva es aún peor fuera del oasis relativo de prosperidad que es la economía de los Estados Unidos en la actualidad. Tanto Gran Bretaña como la zona euro crecieron solo un 0,2% en el último trimestre de 2018, Italia entró en su quinta recesión en dos décadas, y las noticias recientes de una importante caída de las manufacturas alemanas sugieren más nubes oscuras en el horizonte para la economía europea. A la luz de este panorama sombrío, es fácil entender cómo los analistas económicos se han deslizado tan fácilmente en sus predicciones actuales de una desaceleración mundial significativa para el resto de 2019.

Entonces, ¿qué ha provocado este debilitamiento mundial del crecimiento, que tantos esperan desarrollarse en una desaceleración económica mundial? La mayoría de los expertos han pintado la situación como algo así como una tormenta perfecta, con numerosos factores de diferentes regiones que se han combinado de una manera que puede producir un impacto mundial. La desaceleración económica de China ha sido uno de los factores más comentados, especialmente después del anuncio de Beijing de que reducirá su pronóstico de crecimiento para el resto del año, entre un 6% y un 6,5%, en comparación con la cifra oficial del año pasado del 6,6%. Las exportaciones chinas también se han visto afectadas desde principios de año, ya que las cifras de exportaciones de febrero sugieren un descenso del 20,7% en comparación con el mismo mes del año anterior, sin duda debido en parte a la guerra arancelaria en curso entre China y los Estados Unidos. La debilidad de la economía europea, sumida en la incertidumbre que rodea al Brexit entre otros factores, también se ha citado como una piedra de molino en la economía mundial.

Sin embargo, los medios de comunicación se centran en los riesgos de estos síntomas individuales que distraen la atención de la causa sistémica subyacente de la desaceleración: la última década de tasas de interés artificialmente bajas. A raíz de la crisis financiera mundial de 2007/8, los bancos centrales de todo el mundo respondieron mediante la implementación de políticas de tasas de interés cercanas a cero, que luego mantuvieron durante un período de tiempo sin precedentes a medida que se prolongaba el desplome. Sin embargo, en respuesta a la recuperación tentativa de los últimos dos años, numerosos bancos centrales clave han comenzado una vez más el proceso gradual de normalización de las tasas de interés. Como Ludwig von Mises explicó con su teoría austriaca del ciclo económico, un período tan prolongado de tasas de interés artificialmente bajas habrá inducido a las empresas a un sinnúmero de «malas inversiones»: proyectos riesgosos a largo plazo que solo parecen rentables mientras persistan las tasas de interés insosteniblemente bajas. Cuando el riesgo de una inflación descontrolada finalmente obliga a los bancos centrales a elevar nuevamente las tasas de interés, el nuevo costo más alto de los préstamos revela que muchos de estos proyectos no pueden completarse de manera rentable, lo que obliga a las empresas a reducir significativamente sus actividades o enfrentar grandes pérdidas, o ambas cosas.

El momento de este tartamudeo actual en la economía global ciertamente parece respaldar la opinión de que, en línea con la teoría de Mises, los aumentos recientes de las tasas de interés han comenzado a revelar los cimientos inestables sobre los cuales se ha construido la recuperación de los últimos años. Al darse cuenta de esto, los bancos centrales de todo el mundo han estado siguiendo el modesto giro de la Reserva Federal desde enero, reconsiderando o revirtiendo completamente sus alzas de tasas de interés planificadas anteriormente. Sin embargo, tales intentos de demorar el reajuste inevitable solo pueden dar como resultado un mayor número de malas inversiones entretanto, con el resultado de que cuando finalmente llegue la corrección, una mera «desaceleración económica global» puede ser la menor de nuestras preocupaciones.

George Pickering is a 2018 Mises Institute Research Fellow and a student of economic history at the London School of Economics.

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Getty
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